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Durante más de dos décadas, trabajé como ejecutivo en los sectores empresarial, sin ánimo de lucro y público. A lo largo de estos años, usé mi negativa a dedicarme a la política de la oficina como insignia de honor. A cualquiera que escuchara (y quizás incluso a unos cuantos que no), le dije: «La verdad es que no tengo estómago para todo eso. La política es espantosa, peligrosa e innecesaria, y yo soy demasiado directo para todos los subterfugios que requieren. No vengo al trabajo para jugar, vengo a trabajar para hacer las cosas».

Dado mi enfoque, no es sorprendente que no estuviera del todo preparado y fuera de mi alcance cuando, varios años de carrera, me despidieron. No fue porque tuviera un rendimiento deficiente o porque no lograra cumplir mis objetivos. Fue porque me había negado a entablar relaciones con personas que tenían el poder de abogar por mi trabajo.

Me despidieron con el pretexto de «recortes presupuestarios», pero en realidad, me habían despedido con gracia y caro sin cuestionamientos ni reproches porque alguien con autoridad quería que me fuera. Este es un ejemplo de «política de oficina» en su peor momento.

La experiencia me hizo darme cuenta de que mi enfoque de cabeza en la arena necesitaba una actualización. Ya era hora de que me convirtiera en un poco más políticamente inteligente en el trabajo. Me sumergí en el tema. Leí todos los artículos, libros y estudios que pude poner en mis manos y busqué orientación profesional de un compañero ejecutivo convertido en entrenador.

Cuanto más aprendía, más empezaba a reflexionar sobre mi carrera. Aunque alcancé un gran éxito, también había muchas oportunidades que había perdido y muchas veces que había vacilado como resultado de mi falta de educación en política de oficina. No se trata de una asignatura en la mayoría de los colegios o escuelas de negocios, a pesar de que es esencial para sobrevivir (y prosperar) en todos los entornos de trabajo.

Por eso, en mi trabajo actual, como consultor global, he hecho prioritario formar a los profesionales en todas las etapas de sus carreras en política organizacional y cómo orientarlos en el trabajo.

Comprender los mitos

A pesar de todas las connotaciones negativas, la política de la oficina no es inherentemente mala. Se tratan de dos cosas: la influencia y las relaciones, y el poder que estas dos cosas le dan, o no. Después de haber dado conferencias sobre política organizacional a miles de empleados en todo el mundo, he descubierto cinco mitos que están tan extendidos y son tan dañinos como ingenuos y tan universales como lo son. incorrecto. Si está empezando en su carrera y cree que es mejor no hacer política, debería aprender la verdad más rápido que más tarde.

En cada conferencia o taller que dirijo, empiezo pidiendo a la gente que utilice tres palabras para describir la política de la oficina. El cien por cien de las veces, el 99% de las palabras dadas son negativas. «Tóxico», «frustrante», «peligroso», «desmotivador», «agotador», «injusto», «innecesario», «camarillas» y «chismes» casi siempre salen a la superficie. La semana pasada, un empleado usó la palabra «desgarrador».

El hecho de que estas sean las palabras que asociemos con la política de la oficina explica por qué este primer mito prevalece tanto. ¿Cómo podría alguno de nosotros involucrarnos en cosas que se consideran tóxicas y peligrosas, o al menos poco éticas y desagradables, si no somos nosotros mismos tóxicos, peligrosos, poco éticos y desagradables?

Este mito se basa en una comprensión incompleta y unilateral de lo que es realmente la política de oficina. Aunque la política de la oficina se puede utilizar tanto de manera ética como poco ética, en esencia son solo la gama de esfuerzos informales, no oficiales y, a veces, entre bastidores eso ocurre en todas las organizaciones a medida que las personas se posicionan, sus intereses, sus equipos y sus prioridades para hacer las cosas.

Por ejemplo, supongamos que tiene una gran reunión en la que las partes interesadas de su empresa decidirán en qué proyectos invertir, incluido el suyo. Si es experto en política, sabe que para que se apruebe su proyecto, primero tiene que entender las prioridades y perspectivas de las partes interesadas. Tiene que comprometerse con ellos de antemano y aprender lo que buscan para que pueda presentar su idea de manera más persuasiva.

Este es un ejemplo de cómo la política de oficina puede usarse éticamente para ayudarlo a obtener una ventaja.

Aun así, la política destructiva y negativa también puede (y existe) existir. En la misma situación, si difundiera un rumor sobre la falta de pruebas científicas detrás del proyecto de su colega para que el suyo fuera elegido sobre el suyo, sería un uso poco ético de la política.

Al pintar todas las actividades políticas con el mismo pincel, no nos damos cuenta del potencial de una política constructiva, es decir, la gama de actividades perfectamente éticas y apropiadas que sirven para fortalecer las relaciones de apoyo, ampliar la influencia y construir una base poderosa que les permita a usted y a su equipo ser más eficaz.

La política organizacional es ineludible. Hace unos años, compartía esta realidad con un grupo de jóvenes directivos. Uno de los delegados estaba visiblemente preocupado por lo que estaba diciendo y le pedí que dijera lo que pensaba.

«Me cuesta mucho aceptar que nunca va a haber un lugar en el que no vaya a tener que lidiar con la política. ¿Seguro que tiene que haber algún lugar?»

«¿Como dónde?» Pregunté.

«Bueno, ¿qué pasa con las ONG? ¿O una iglesia? Ya sabe, lugares donde la gente trabaja por el bien común del mundo. ¿Seguro que allí no hay política?»

Reprimí la risa y, a modo de respuesta, le conté la historia de un amigo mío que había sido ministro de la iglesia. Después de haber dirigido una congregación durante unos 10 años, decidió dedicarse al negocio. Lo único que realmente le preocupaba al hacer la transición era la temida «política corporativa» de la que sus colegas le advirtieron y de la que se quejaron repetidamente los amigos de los negocios. Sin inmutarse, pero todavía bastante nerviosa, dio el salto a una gran firma de auditorías y, después de unos meses, no podía esperar a saber cómo iba.

«Me encanta», me dijo mientras tomaba un café.

«¿Qué pasa con la política? ¿Se las está arreglando?» Se lo pregunté.

«¿Política? ¿Me está tomando el pelo? La política corporativa es absolutamente nada en comparación con la política de la iglesia».

Lee G. Bolman y Terrence E. Deal investigación da en el clavo cuando dice: «La pregunta no es si las organizaciones tendrán política, sino qué tipo de política tendrán». Como seres humanos, somos criaturas sociales y el uso de las relaciones, la influencia informal y los juegos de poder forma parte de nuestra participación, para bien o para mal.

Cuántas veces ha oído a alguien decir, o tal vez incluso se ha encontrado diciendo: «No me dedico a la política. Mi trabajo debería hablar por sí solo». Carla Harris, vicepresidente de Morgan Stanley, tiene un dicho que me gusta más: «No puede dejar que su trabajo hable por usted; el trabajo no habla».

Como son las personas las que hablan, tenemos que hablar de nuestro trabajo y necesitamos que otras personas también hablen sobre él. Sin embargo, «hablar de nuestro trabajo» no significa recitar una larga lista de las cosas que estamos haciendo. En cambio, se trata de encuadrar lo que estamos haciendo en términos del impacto que está teniendo en la organización y por qué es importante.

En talleres y conferencias, los participantes y yo mantenemos largas discusiones sobre si la «autopromoción» es necesaria o incluso deseable. Muchos de nosotros tenemos una opinión muy arraigada de que el talento y el trabajo duro debería ser todo lo que uno necesita para tener éxito. Creo que lo que se esconde en el corazón de esta creencia es que muchos de nosotros tratamos el trabajo como la escuela. Cuando estamos en la escuela, por lo general, es un hecho que si trabajamos duro y dominamos el material de la asignatura, obtendremos buenas notas y pasaremos al siguiente nivel. Sin embargo, en el lugar de trabajo, pensar así es un riesgo y un error, porque la realidad en el trabajo es que las contribuciones invisibles no tienen valor.

A falta de interacciones en persona, ¿seguramente desaparecerán todos los juegos de poder y las tácticas de maniobra informales empleadas en la política de la oficina? Cualquiera que haya pasado al trabajo a distancia durante la pandemia sabe que esto es no es el caso.

Mientras investigación muestra que la política de la oficina disminuye en los entornos en línea, no hay pruebas de que desaparezcan por completo. No es sorprendente, la mayoría de los seres humanos están mucho más impulsados por lo informal y lo político que por lo formal y lo prescrito. De nuevo, esto puede ser negativo o positivo, pero es una parte clave del comportamiento humano, independientemente del tipo de entorno en el que operemos.

La gente que piensa que «no juega a la política» a menudo se sorprende mucho al escuchar que cuando «sacan algo fuera de línea», «socializan» su idea con los responsables de la toma de decisiones antes de una reunión más formal o «simplemente tienen una charla» con alguien que creen que puede ayudarlos a ser más eficaces, son de hecho participar en actividades políticas. Esto es cierto tanto si hace estas cosas en persona como de forma remota.

A menudo me preguntan si ciertas personas se adaptan más a la política que otras. Mi respuesta es siempre la misma: las habilidades que se encuentran en el corazón de la inteligencia política sin duda son más naturales para unos que para otros. Pero siguen siendo habilidades. No son rasgos con los que nacemos o con los que no nacemos. Como con todas las habilidades, tiene que practicarlas para dominarlas.

Después de discutir las habilidades y estrategias clave de los expertos en política en uno de mis talleres, un joven director que me miraba con una mezcla de agotamiento y asombro, dijo: «¡Pero esto es mucho trabajo!»

Ella dio en el blanco.

Con todas las exigencias de su tiempo y energía, puede parecer que reducir a dos cifras sus correos electrónicos no leídos es el mayor logro que ha conseguido en toda la semana. Ahora, se preguntará: ¿Le digo que, además, necesita encontrar el tiempo y la energía para invertir en relaciones, ser estratégico con sus seguidores y patrocinadores, buscar formas de aumentar la influencia y el poder que tiene y, después, utilizar todas esas cosas para avanzar en su carrera?

Bueno, sí.

Hacerlo requiere intencionalidad, concentración y práctica, y será más natural, incluso de segunda mano, con el tiempo. La alternativa (es decir, no curar su red, construir su marca y todas las demás cosas que hace la gente políticamente inteligente) es probable que dé como resultado una carrera prometedora que nunca alcance las alturas que podría. O peor aún, descarrilar su carrera completamente.

Lo que puede hacer

Ahora que entiende la verdad detrás de estos mitos, echemos un vistazo a lo que puede hacer para facilitar el juego de la «política de oficina».

Replante lo que significa «política» para usted.

Empiece a conocer su idioma y cómo enmarca su realidad, específicamente cómo enmarca la forma en que entiende el entorno de trabajo y cómo elige mostrarse en él.

¿Es usted chupando o se centra en construir y comprender nuevas relaciones? ¿Está resentido e irritado porque tiene que tener un montón de reuniones más pequeñas antes de una gran reunión o usted reconocer el poder en estar preparado, sentar las bases, y dar a sus ideas la mejor oportunidad de éxito? ¿Ve las conversaciones informales como cabildeo (con todas las connotaciones negativas que esto generalmente conlleva) o las ve como haciendo los deberes importantes?

Casi nunca se trata de la actividad en sí, sino de la intención detrás de la actividad y la interpretación y el juicio que atribuimos a ambas. Claramente, tendemos a poner más energía en algo que vemos (y etiquetamos) como positivo e importante, que en aquellas cosas a las que le envidia o no vemos el sentido de hacer.

Alternativamente, si las connotaciones negativas de la «política de la oficina» están tan arraigadas en usted que no puede cambiar su forma de pensar, intente llamarlas de otra manera. Dígase a sí mismo: «Estoy construyendo relaciones estratégicas con mis partes interesadas» o «Voy a ampliar mi coalición de apoyo».

No importa cómo los llame. Lo que importa es que vea estas cosas como valiosas e importantes y ponga esfuerzo y energía en ellas.

Evalúe su estilo con el entorno político de su organización.

En lugar de gastar su tiempo y energía lamentándose o resentiéndose por la naturaleza de las organizaciones (que son intrínsecamente políticas), concentre su tiempo y energía en la comprensión qué tipo del entorno político en el que se encuentra.

¿Su empresa está politizada mínima, moderada, altamente o patológicamente? ¿En qué medida la cultura política se ajusta a su (actual) estilo político personal y a lo que quiere de su vida y de su carrera?

Kathleen Kelley Reardon, experta en política organizacional, clasifica actores políticos en uno de los cuatro tipos:

  1. El purista: ¿Le disgusta todo pensamiento de política y simplemente quiere seguir con el trabajo que nos ocupa?
  2. El luchador callejero: ¿Cree que la mejor manera de salir adelante es mediante el uso de tácticas ásperas, incluso a expensas de otras?
  3. El jugador de equipo: ¿Cree en salir adelante trabajando bien con los demás y participar en la política que promueva los goles de los grupos?
  4. El maniobrador: ¿Cree en salir adelante jugando a la política de una manera que sea hábil y discreta para aquellos que solo toman las cosas al pie de valor nominal?

Por supuesto, todos podemos desarrollar habilidades y cambiar nuestro enfoque si realmente queremos, pero a menos que hagamos estos cambios, es muy poco probable que un purista sea feliz o productivo en un entorno muy politizado o que un luchador callejero sea bienvenido en un entorno mínimamente politizado. 

Trabaje continuamente para fortalecer su «moneda de relación».

Centrándose solo en su moneda del rendimiento, o la credibilidad que construye a través de su trabajo, es muy poco probable que le dé el éxito que busca, ya sea una bonificación, un ascenso o un reconocimiento de altos ejecutivos. Sin embargo, invertir tiempo en sus redes y construir las conexiones que puedan hablar por usted y su trabajo le dará esas cosas. Esta inversión en relaciones estratégicas no es una distracción de su trabajo «real», sino que, de hecho, es uno de los aspectos más importantes del mismo.

Si bien es claramente importante entablar relaciones deliberadamente con personas que pueden ser sus aliados, no cometa el error de descuidar construir relaciones con personas que tienen el potencial de ser sus adversarios. Cada adversario adicional que tiene reduce su capital político y su eficacia.

También tiene que entender dónde y cómo se siguen construyendo las relaciones, especialmente a medida que el entorno de trabajo se vuelve más virtual. ¿Los chats de WhatsApp? ¿Reuniones virtuales de café? ¿Llamadas de una hora en las que no hay otra agenda que ponerse al día con los colegas? Si no ocurre nada de esto, quizás pueda iniciarlo; no solo con las personas que ya están en su red, sino también con las que le gustaría tener en su red.

Las redes sociales ofrecen innumerables oportunidades para llegar a nuevas conexiones fuera de su organización. El valor que esto puede ofrecerle a su carrera es inmenso. Se ha demostrado en repetidas ocasiones que una red que es lo más diversa y amplia posible es mucho más útil que uno estrecho y homogéneo.

Mejore constantemente su conocimiento «político».

Para llegar a donde quiere ir, tiene que tener claro por dónde comienza. Comprender los conceptos de inteligencia política es una cosa, pero entender cómo se compara con ellos es otra.

El libro de trabajo y vídeos en mi sitio web ofrezco algunos consejos muy útiles y ejercicios de autoevaluación que le permitan verse a sí mismo desde un punto de vista diferente y recopilar ideas que lo ayudarán a idear una estrategia política. Al igual que con cualquier estrategia, la clave está en revisar y actualizar su estrategia política con regularidad a medida que cambia el contexto. Inevitablemente fracasará a veces, pero otras veces lo logrará. Lo que importa es levantarse e intentarlo de nuevo. Winston Churchill lo dijo bien: «En la guerra solo se le puede matar una vez. En política, pueden matarlo muchas veces».

Recuerde que hacer política en sus propios términos, con una visión clara de cómo ser eficaz sin vender su alma ni sacrificar sus valores, no solo lo beneficiará a usted, sino también a los colegas y partes interesadas que cuentan con usted para hacer el mejor trabajo que pueda. Todos jugamos a alguna forma de política y mejorar en la versión que queremos jugar es fundamental para el éxito de nuestra carrera y nuestro bienestar personal. Porque la verdad es que si no hace política, la política lo hará.