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Os seres humanos têm uma relação complicada com a mudança. Embora seja inevitável e essencial para o crescimento, a mudança também pode ser profundamente desconfortável — especialmente se parecer involuntário ou fora de nosso controle.

Enquanto os pesquisadores se concentravam na mudança social, passamos os últimos dez anos estudando como as pessoas reagem a mudanças drásticas em suas vidas. Conduzimos centenas de entrevistas com pessoas que perderam a identidade desejada, como ex-profissionais de colarinho branco forçados a se mudar para carreiras de status inferior, bem como com pessoas que tentam se livrar de um indesejável ou estigmatizado identidade, como ex-prisioneiros trabalhando para se reintegrar em suas comunidades. Curiosamente, independentemente de as mudanças terem sido ostensivamente positivas ou negativas, muitas das pessoas com quem conversamos lutaram para deixar suas identidades passadas e abraçar seu novo eu. Esse sentimento de empecilhamento - um fenômeno que chamamos de paralisia de identidade - muitas vezes deixava as pessoas com raiva, frustradas e sem esperança sobre suas situações atuais.

No entanto, também descobrimos que algumas pessoas foram capazes de evitar a paralisia de identidade, levando essas grandes mudanças de vida com calma e abraçando seus novos papéis com positividade. Por meio de nossas entrevistas, identificamos cinco estratégias que podem ajudar qualquer pessoa a aceitar uma nova identidade (esteja você feliz com a mudança ou não) e seguir em frente em um caminho de crescimento de identidade em vez de paralisia de identidade:

Marque uma ruptura distinta com o passado

Mesmo que saibamos, logicamente, que nossa situação mudou, pode ser difícil fazer com que essa mudança realmente se encaixe. Muitos de nossos entrevistados descreveram um evento chave que “acionou um botão” para eles: um ponto de inflexão que os capacitou a fazer (e realmente aceitar) uma mudança. Por exemplo, alguns participantes que estavam tentando deixar para trás passados estigmatizados falaram sobre o significado de um marco específico, como um aniversário ou o nascimento de uma criança, em ajudá-los a abraçar suas novas identidades. Uma pessoa nos contou como depois de dois dias no hospital, ele decidiu que o momento em que acordou seria seu renascimento, explicando que a experiência marcou o fim de seu passado de forma simbolicamente significativa.

Para ser claro, o evento real que marca a quebra não é o que é importante. Em vez disso, as pessoas que entrevistamos expressaram uma forte necessidade de algo que representasse simbolicamente o final de um capítulo em suas vidas. Isso é consistente com o trabalho anterior sobre o poder das mudanças simbólicas: Por exemplo, em seus livros influentes Fora do claustro e Tornando-se um ex, a freira católica que virou socióloga Helen Ebaugh descobriu que, mesmo depois de tomar a decisão de deixar o convento, foi o momento de tirar fisicamente o hábito e vestir roupas “femininas” que marcou a transição para muitas ex-freiras e permitiu que elas deixassem suas antigas identidades para trás.

Então, se você está lutando para separar seu eu passado e presente, veja se você pode definir um momento que pode ser imbuído de significado, e articular isso para si mesmo e para aqueles ao seu redor. Simplesmente reconhecer um momento específico como um divisor entre o passado e o presente pode ajudá-lo a se livrar de uma identidade que não é mais relevante para sua vida.

Crie uma história para unir o passado e o presente

É claro que marcar uma ruptura distinta com o passado não faz com que o passado desapareça - nem deveria. Seu passado faz parte de você, e uma nova identidade só pode se estabelecer se estiver conectada às suas identidades anteriores. Como tal, é importante vincular seu presente ao seu passado, elaborando uma narrativa que seja convincente, crível e fácil de compartilhar com outras pessoas.

Por exemplo, conversamos com um imigrante que foi forçado a desistir de sua carreira como engenheiro civil e se tornar motorista de táxi. Quando ele contou a história para si mesmo e para os outros, ele a enquadrou em torno de uma narrativa de sacrifício parental, explicando que ele assumiu o novo papel para seus filhos. Ele descreveu o quão feliz ele estava por seus filhos, e que montar suas vidas às custas de sua própria era uma troca que ele estava mais do que disposto a fazer. Um ex-banqueiro adotou uma abordagem semelhante para enquadrar sua história, expressando confiança de que imigrar foi “uma decisão muito boa, acredite em mim. Não para mim, [mas para] minha família, meus filhos e minha filha. Eles estão muito felizes. Todo mundo é casado. Eles têm uma vida feliz. Todo mundo tem seus filhos. Eles estão indo para a escola. Eles estão felizes.”

Por outro lado, muitos dos entrevistados com quem conversamos que vieram de passados conturbados ou estigmatizados abraçaram a narrativa do filho pródigo, ou um anjo caído. De maneiras diferentes, eles explicaram como a escuridão os levou à luz, como seus novos e promissores caminhos adiante teriam sido impossíveis sem partir de suas identidades anteriores. Descobrimos que aqueles que foram capazes de contar suas próprias histórias de uma maneira alinhada com uma narrativa amplamente reconhecível eram mais capazes de fazer as pazes com suas transições e deixar para trás suas antigas identidades, expressando um sentimento mais positivo sobre suas situações atuais do que aqueles que não criaram tal histórias.

Reconhecer e trabalhar com emoções desafiadoras

Parte do que torna a paralisia de identidade tão difícil de superar é que não é apenas a sua ideia de quem você é que fica presa no passado. Também pode fazer com que você fique preso nas emoções associadas a esse passado. Se você tem vergonha de um papel ou decisão anterior, zangado com as circunstâncias que levaram à sua situação atual ou se sentindo desesperado, assustado ou qualquer outra emoção negativa desafiadora, ficar preso a esses sentimentos pode bloquear sua transição (mesmo que você esteja pronto para isso cognitivamente).

Para ter certeza, trabalhar em como você pensa sobre si mesmo é certamente um componente importante para fazer uma transição de identidade. Mas essa ênfase no aspecto cognitivo muitas vezes pode deixar o lado emocional subvalorizado. Mesmo que você tenha decidido racionalmente que deseja seguir em frente, as emoções podem persistir - e ficar preso em emoções negativas poderosas, como vergonha ou raiva, pode ser paralisante. Nossas identidades são moldadas pela forma como nos sentimos sobre elas, então, para fazer uma transição bem-sucedida, temos que reconhecer e trabalhar ativamente em nossas emoções. Como explicou um entrevistado:

“Ninguém vai quebrar o ciclo até aceitar quem é, o que são e o que fizeram, e se perdoarem. Você não pode seguir em frente a menos que se perdoe. Muitas pessoas não sabem disso. Então, eles vivem em culpa e vergonha por tanto tempo.”

Em nossas entrevistas, descobrimos que as pessoas que foram mais capazes de abraçar suas novas identidades foram aquelas que reconheceram as emoções que as impediam e trabalharam proativamente com esses sentimentos. Existem muitas estratégias que podem ajudar quando se trata de transformar emoções negativas, mas descobrimos que uma das mais eficazes era ativar intencionalmente uma emoção positiva oposta. Por exemplo, uma trabalhadora que foi forçada a mudar de carreira devido a uma lesão descreveu como ela foi capaz de superar sua vergonha, concentrando-se em se orgulhar de como ela havia se estabelecido e estava administrando seu próprio negócio. É importante ressaltar que não se trata de afastar as emoções negativas - em vez disso, seguir em frente exige reconhecer verdadeiramente esses sentimentos difíceis e, em seguida, reorientar os mais úteis.

Concentre-se em identidades significativas e não profissionais

É fácil sentir que seu trabalho é toda a sua identidade - especialmente quando você acabou de perder um ótimo ou quando parece que é a única coisa que alguém vê quando olha para você. Mas pesquisa mostrou que é muito possível ter várias identidades coexistentes ao mesmo tempo. Dessa forma, se você se sentir desconfortável com sua identidade atual no trabalho, focar em outros aspectos da sua identidade pode ser uma estratégia eficaz para ajudá-lo a passar por uma transição difícil.

Por exemplo, uma mulher que havia deixado o trabalho sexual explicou que era importante para ela que ela pudesse “ser mãe agora e passar tempo com meus filhos”. Alguns dos profissionais imigrantes que entrevistamos que estavam lutando com transições ocupacionais descendentes também descreveram como se sentiram melhor depois de se inclinarem para seus papéis parentais. Em vez de se concentrar em seu descontentamento com seus empregos atuais, ou em seu ressentimento por ter que desistir de suas carreiras anteriores, eles foram capazes de encontrar significado ao se definirem por seus papéis como provedores.

Da mesma forma, um ex-prisioneiro descreveu como o simples ato de ser um “bom tio” ao jogar futebol com seu sobrinho o ajudou a superar sua autoimagem negativa e vislumbrar uma versão melhor de si mesmo. Outros se concentraram mais em seus papéis dentro de suas comunidades, em cargos voluntários ou no ativismo. Lembrar-se de toda a sua gama de identidades pode ajudá-lo a se concentrar no que é positivo, perceber que você é mais do que o que faz (ou costumava fazer) e seguir em frente.

Não tenha medo de fantasiar

Embora focar nos aspectos positivos concretos de sua vida possa ser útil, nossa pesquisa também revelou que há um grande poder no imaginário. Isso está de acordo com pesquisas anteriores sobre o conceito de” postalgia”, que se refere a um anseio não por uma versão idealizada do passado, mas por um futuro igualmente utópico. Em nossas entrevistas, descobrimos que algumas das pessoas que estavam mais confortáveis em suas novas identidades eram aquelas que imaginavam que suas circunstâncias atuais eram apenas um trampolim no caminho para seu futuro final (se objetivamente irrealista).

O elemento surpreendente dessa estratégia é que ela ainda parecia funcionar mesmo que o mundo que eles imaginavam fosse realmente uma fantasia: um futuro abstrato com o qual eles poderiam sonhar acordados, muitas vezes sem muita base na realidade. Em vez de detalhar planos ou táticas específicas para realizar esses sonhos, os participantes que adotaram essa abordagem fantasiaram sobre um futuro alternativo como se isso definitivamente acontecesse, apesar de parecer não ter intenção de realmente persegui-lo.

Por exemplo, um entrevistado que foi forçado a mudar de seu trabalho como engenheiro de rede para motorista de táxi explicou por que se sentia bem com sua situação, dizendo: “No futuro, tenho planos de conseguir um emprego no computador. Agora não, talvez depois de 10 anos, 20 anos, então eu definitivamente irei para o meu próprio negócio.” Ele estava em seu terceiro ano dirigindo um táxi e não tinha planos tangíveis para se mudar para a tecnologia - e, no entanto, a vaga possibilidade de um futuro mais brilhante tornou o presente mais palatável. Da mesma forma, muitas pessoas gostam de ver vitrines ou navegar em locais de férias online, imaginando com saudade uma experiência que dificilmente terão. Pode parecer contra-intuitivo, mas nossa pesquisa sugere que, com moderação, isso pode realmente ser um meio eficaz de lidar com uma situação desafiadora e se libertar mentalmente.

Claro, isso não deve ser mal interpretado como um argumento contra trabalhar para melhorar uma situação ruim. Mas o trabalho prático de planejar e implementar mudanças positivas pode ser desgastante, demorado e, se exagerado, paralisante. Equilibrar as difíceis tarefas de aceitar e melhorar a realidade com uma dose saudável de fantasia pode ser fundamental para garantir que você permaneça motivado.

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Se você está assumindo um novo papel, mudando de carreira ou passando por uma grande mudança de vida como as experimentadas pelas pessoas em nossas entrevistas, nunca é fácil deixar de lado uma identidade passada. Mas, sem controle, a paralisia de identidade pode ameaçar suas perspectivas de carreira e sua saúde mental. Para evitar ficar presos e realmente seguir em frente em nossas vidas, devemos reconhecer e abraçar nossas identidades atuais, nosso eu passado e tudo mais.