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Los seres humanos tienen una relación complicada con el cambio. Si bien es inevitable y esencial para el crecimiento, el cambio también puede ser profundamente incómodo — especialmente si se siente involuntario o fuera de nuestro control.

Mientras los investigadores se centraban en el cambio social, hemos pasado los últimos diez años estudiando cómo reacciona la gente a los cambios drásticos en sus vidas. Hemos realizado cientos de entrevistas con personas que perdieron la identidad deseada, como exprofesionales de cuello blanco obligados a mudarse a carreras de bajo estatus, así como con la gente que intenta deshacerse de un indeseable o estigmatizado identidad, como antiguos prisioneros trabajando para reintegrarse en sus comunidades. Curiosamente, independientemente de si los cambios fueron aparentemente positivos o negativos, muchas de las personas con las que hablamos lucharon por superar sus identidades pasadas y abrazar su nuevo yo. Esta sensación de estancamiento, un fenómeno que llamamos parálisis de la identidad, a menudo hace que la gente se sienta enojada, frustrada y desesperanzada por su situación actual.

Sin embargo, también descubrimos que algunas personas eran capaces de evitar la parálisis de identidad, tomando con calma estos importantes cambios de vida y adoptando sus nuevos roles con positividad. A través de nuestras entrevistas, identificamos cinco estrategias que pueden ayudar a cualquiera a aceptar una nueva identidad (tanto si le gusta el cambio como si no) y a avanzar por el camino del crecimiento de la identidad en lugar de la parálisis de la identidad:

Marque una ruptura distinta con el pasado

Incluso si sabemos, lógicamente, que nuestra situación ha cambiado, puede ser difícil conseguir que ese cambio se asiente realmente. Muchos de nuestros entrevistados describieron un hecho clave que les «activó un interruptor»: un punto de inflexión que les permitió hacer (y aceptar de verdad) un cambio. Por ejemplo, algunos participantes que intentaban dejar atrás pasados estigmatizados hablaron sobre la importancia de un hito específico, como el cumpleaños o el nacimiento de un niño, para ayudarlos a adoptar sus nuevas identidades. Una persona nos contó cómo, tras dos días en el hospital, decidió que el momento en que se despertara sería su renacimiento, explicando que la experiencia marcó el final de su pasado de una manera simbólicamente significativa.

Para que quede claro, el hecho real que marca la ruptura no es lo importante. Más bien, las personas a las que entrevistamos expresaron una gran necesidad de algo que representara simbólicamente el final de un capítulo en sus vidas. Esto es coherente con trabajos anteriores sobre el poder de los cambios simbólicos: Por ejemplo, en sus libros influyentes Fuera del claustro y Convertirse en ex, la monja católica convertida en socióloga Helen Ebaugh descubrió que, incluso después de tomar la decisión de abandonar el convento, era el momento en que se quitaba físicamente el hábito y se ponía ropa de «mujer» lo que marcaba la transición para muchas exmonjas y les permitía dejar atrás sus antiguas identidades.

Así que, si le cuesta desenredar su yo pasado y presente, vea si puede definir un momento que pueda estar imbuido de significado y articulárselo a usted y a los que lo rodean. El simple hecho de reconocer un momento específico como divisor entre el pasado y el presente puede ayudarlo a liberarse de una identidad que ya no es relevante para su vida.

Cree una historia para unir el pasado y el presente

Por supuesto, marcar una ruptura clara con el pasado no hace que el pasado desaparezca, ni debería hacerlo. Su pasado es parte de usted y una nueva identidad solo puede afianzarse si está conectada a sus identidades anteriores. Como tal, es importante vincular su presente con su pasado creando una narración que sea convincente, creíble y fácil de compartir con los demás.

Por ejemplo, hablamos con un inmigrante que se vio obligado a dejar su carrera de ingeniero civil y convertirse en taxista. Cuando se contó la historia a sí mismo y a los demás, la enmarcó en torno a una narración del sacrificio de los padres, explicando que asumió el nuevo papel para sus hijos. Describió lo feliz que estaba por sus hijos y que armar sus vidas a expensas de la suya propia era un oficio que estaba más que dispuesto a hacer. Un exbanquero adoptó un enfoque similar al encuadrar su historia, expresando su confianza en que inmigrar fue «una muy buena decisión, créeme. No para mí, [sino para] mi familia, mis hijos y mi hija. Están muy contentos. Todos están casados. Tienen una vida feliz. Todo el mundo tiene sus hijos. Van a la escuela. Están felices».

Por el contrario, muchos de los entrevistados con los que hablamos y que venían de un pasado problemático o estigmatizado adoptaron la narración del hijo pródigo o un ángel caído. De diferentes maneras, explicaron cómo la oscuridad los llevó a la luz, cómo sus nuevos y prometedores caminos a seguir habrían sido imposibles sin partir de sus identidades anteriores. Descubrimos que aquellos que eran capaces de contar sus propias historias de una manera que se alineara con una narración ampliamente reconocible eran más capaces de hacer las paces con sus transiciones y dejar atrás sus antiguas identidades, expresando un sentimiento más positivo sobre sus situaciones actuales que aquellos que no crearon tales historias.

Reconocer y superar las emociones desafiantes

Parte de lo que hace que la parálisis de identidad sea tan difícil de superar es que no es solo su idea de quién es lo que se queda atascado en el pasado. También puede hacer que se quede atrapado en las emociones asociadas con ese pasado. Tanto si le da vergüenza un papel o una decisión anteriores, si está enojado por las circunstancias que llevaron a su situación actual o si se siente desesperado, asustado o cualquier otra emoción negativa desafiante, quedarse atrapado en estos sentimientos puede bloquear su transición (incluso si está preparado cognitivamente).

Sin duda, trabajar en cómo piensa de sí mismo es sin duda un componente importante para hacer una transición de identidad. Pero este énfasis en el aspecto cognitivo a menudo puede dejar el lado emocional infravalorado. Incluso si ha decidido racionalmente que quiere seguir adelante, las emociones pueden persistir, y quedarse atrapado en emociones negativas poderosas como la vergüenza o la ira puede resultar paralizante. Nuestras identidades están determinadas por lo que sentimos por ellas, así que para hacer una transición exitosa, tenemos que reconocer nuestras emociones y trabajar activamente en ellas. Como explicó un entrevistado:

«Nadie va a romper el ciclo hasta que acepte quiénes son, qué son y qué han hecho, y se perdonen a sí mismos. No puede seguir adelante a menos que se perdone. Mucha gente no lo sabe. Así que viven con culpa y vergüenza durante tanto tiempo».

A lo largo de nuestras entrevistas, descubrimos que las personas que mejor podían adoptar sus nuevas identidades eran las que reconocían las emociones que los frenaban y las resolvían de manera proactiva. Hay muchas estrategias que pueden ayudar cuando se trata de transformar las emociones negativas, pero descubrimos que una de las más efectivas era activar intencionalmente una emoción opuesta y positiva. Por ejemplo, una trabajadora que se vio obligada a cambiar de profesión debido a una lesión describió cómo pudo superar su vergüenza centrándose en enorgullecerse de cómo se había establecido y cómo dirigía su propio negocio. Lo que es más importante, no se trata de alejar las emociones negativas, sino que para avanzar es necesario reconocer realmente estos sentimientos difíciles y luego volver a centrarse en los más útiles.

Céntrese en identidades significativas que no son laborales

Es fácil sentir que su trabajo es toda su identidad, especialmente cuando acaba de perder uno genial o cuando parece que es lo único que la gente ve cuando lo mira. Pero investigación ha demostrado que es muy posible tener varias identidades coexistentes al mismo tiempo. Como tal, si se siente incómodo con su identidad actual en el trabajo, centrarse en otros aspectos de su identidad puede ser una estrategia eficaz para ayudarlo a superar una transición difícil.

Por ejemplo, una mujer que había dejado el trabajo sexual explicó que era importante para ella que fuera «capaz de ser madre ahora y pasar tiempo con mis hijos». Algunos de los profesionales inmigrantes que entrevistamos y que tenían dificultades con las transiciones ocupacionales descendentes también describieron cómo se sentían mejor después de inclinarse por sus roles de padres. En lugar de centrarse en su descontento con sus trabajos actuales o en su resentimiento por tener que dejar sus carreras pasadas, pudieron encontrar sentido al definirse a sí mismos por sus roles como proveedores.

Del mismo modo, un exprisionero describió cómo el simple hecho de ser un «tío bueno» jugando al fútbol con su sobrino lo ayudó a superar su imagen negativa de sí mismo e imaginar una mejor versión de sí mismo. Otros se centraron más en sus funciones dentro de sus comunidades, en los puestos de voluntarios o en el activismo. Recordarse a sí mismo toda su gama de identidades puede ayudarlo a centrarse en lo positivo, darse cuenta de que es más de lo que hace (o solía hacer) y seguir adelante.

No tenga miedo de fantasear

Si bien centrarse en los aspectos positivos concretos de su vida puede resultar útil, nuestra investigación también reveló que hay un gran poder en el imaginario. Esto concuerda con investigaciones anteriores sobre el concepto de» postalgia», que se refiere al anhelo no de una versión idealizada del pasado, sino de un futuro igualmente utópico. En nuestras entrevistas, descubrimos que algunas de las personas que se sentían más cómodas con sus nuevas identidades eran aquellas que imaginaban que sus circunstancias actuales eran solo un trampolín en el camino hacia su futuro final (aunque objetivamente poco realista).

El elemento sorprendente de esta estrategia es que todavía parecía funcionar aunque el mundo que imaginaban fuera realmente una fantasía: un futuro abstracto con el que podían soñar despierto, a menudo sin mucha base en la realidad. En lugar de detallar planes o tácticas específicas para realizar estos sueños, los participantes que adoptaron este enfoque fantaseaban con un futuro alternativo como si definitivamente sucediera, a pesar de que parecía no tener intención de perseguirlo.

Por ejemplo, un entrevistado que se vio obligado a pasar de su trabajo de ingeniero de redes a ser taxista explicó por qué se sentía bien con su situación y dijo: «En el futuro, tengo planes de conseguir un trabajo en ordenador. Ahora no, tal vez después de 10 o 20 años, entonces definitivamente me dedicaré a mis propios asuntos». Estaba en su tercer año conduciendo un taxi y no tenía planes tangibles de dedicarse a la tecnología y, sin embargo, la vaga posibilidad de un futuro mejor hizo que el presente fuera más apetecible. Del mismo modo, a mucha gente le gusta mirar escaparates o navegar por los lugares de vacaciones en Internet, imaginando con nostalgia una experiencia que es poco probable que tengan alguna vez. Puede parecer contradictorio, pero nuestra investigación sugiere que, con moderación, esto puede ser un medio eficaz de hacer frente a una situación desafiante y despegarse mentalmente.

Por supuesto, esto no debe interpretarse erróneamente como un argumento en contra de trabajar para mejorar una mala situación. Pero el trabajo práctico de planificar e implementar un cambio positivo puede resultar agotador, llevar mucho tiempo y, si se exagera, paralizante. Equilibrar las difíciles tareas de aceptar y mejorar la realidad con una buena dosis de fantasía puede ser fundamental para garantizar que se mantenga motivado.

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Ya sea que asuma un nuevo puesto, cambie de profesión o atraviese un cambio importante en su vida como los que experimentan las personas en nuestras entrevistas, nunca es fácil dejar de lado una identidad pasada. Pero si no se controla, la parálisis de identidad puede amenazar tanto sus perspectivas profesionales como su salud mental. Para evitar quedarnos atascados y avanzar realmente en nuestras vidas, debemos reconocer y abrazar nuestras identidades actuales, nuestro yo pasado y todo lo demás.