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Los humanos están programados para temer a lo desconocido. Por eso la incertidumbre, ya sea a nivel macro de una crisis económica, sanitaria o geopolítica mundial o a nivel micro (¿conseguiré ese trabajo? ¿Tendrá éxito esta empresa? ¿Estoy en el camino profesional correcto?) —puede resultar estresante, agotador e incluso debilitante. Sin embargo, esa reacción instintiva lleva a la gente a pasar por alto un dato crucial: la incertidumbre y la posibilidad son dos caras de la misma moneda.

Piense en los logros de los que está más orgulloso, los momentos que transformaron su vida, las relaciones que hacen que su vida valga la pena vivirla. Apostaremos a que todas sucedieron después de un período de incertidumbre, uno que probablemente se sintió estresante pero que, sin embargo, usted se esforzó para lograr algo grande. Cuando nos mudamos al extranjero, por ejemplo, nos enfrentamos a la incertidumbre de ganar menos dinero, pagar impuestos más altos, hacer un trabajo más exigente e introducir a nuestros hijos en nuevas escuelas, un nuevo idioma y una nueva cultura. Pero siete años después, estamos muy agradecidos por todas las posibilidades que nos abrió la medida.

Todos nuestros héroes modernos tienen una historia similar. Rosa Parks se enfrentó a una gran incertidumbre cuando se negó a ceder su asiento, lo que provocó el boicot de autobuses de Montgomery y allanó el camino para la eliminación de la segregación. Casi todo el mundo pensó al principio que Elon Musk y su equipo fallarían cuando se propusieron revolucionar los vehículos eléctricos y empujar al mundo hacia un futuro más respetuoso con el medio ambiente. No podrían haber logrado sus avances si hubieran tenido miedo a la incertidumbre.

La incertidumbre no tiene por qué paralizar a ninguno de nosotros. Durante la última década, hemos estudiado a innovadores y agentes de cambio que han aprendido a manejarlo bien, y hemos revisado la investigación sobre temas como la resiliencia y la tolerancia a la ambigüedad. Los hallazgos son claros: todos podemos convertirnos en expertos en gestionar la incertidumbre y darnos el poder de adentrarnos con confianza en lo desconocido y aprovechar la oportunidad que se presenta. La aplicación de los cuatro principios siguientes lo ayudará a lograrlo.

1. Replantee su situación

La mayoría de la gente es reacia a las pérdidas. Múltiples estudios demuestran que la forma en que enmarca las cosas afecta a la forma en que toma las decisiones. La investigación muestra, por ejemplo, que si un tratamiento para una nueva enfermedad se describe como un 95% de eficacia y otro como un 5% ineficaz, la gente prefiere el primero a pesar de que los dos son estadísticamente idénticos. Cada innovación, cada cambio, cada transformación, personal o profesional, tiene posibles ventajas y desventajas. Y aunque la mayoría de nosotros nos centramos instintivamente en lo último, es posible cambiar esa mentalidad y disminuir nuestro miedo.

Una de nuestras formas favoritas de hacerlo es el enfoque del «juego infinito», desarrollado por el profesor de la Universidad de Nueva York James Carse. Su consejo es que deje de ver las reglas, los límites y el propósito del «juego» que está jugando (el trabajo que busca, el proyecto que le han asignado, la trayectoria profesional en la que se encuentra) como fijos. Eso lo pone en una mentalidad de ganar o perder en la que la incertidumbre aumenta su ansiedad. Por el contrario, la infinidad de jugadores reconocen la incertidumbre como una parte esencial del juego, que añade un elemento de sorpresa y posibilidad y les permite desafiar sus roles y los parámetros del juego.

Yvon Chouinard, el cofundador de Patagonia, es un jugador infinito. De niño le costaba encajar, huía de una escuela, casi fallaba en un segundo y se convirtió en un escalador «sucio» después de graduarse. Pero en lugar de verse a sí mismo como un fracaso, relata en su libro Deje que mi gente vaya a hacer surf, él «aprendió a temprana edad que es mejor inventar su propio juego; entonces siempre puede ser un ganador».

Chouinard no solo creó una de las marcas de ropa para exteriores más exitosas del mundo, sino que también cambió las normas de producción mediante la adopción de materiales más sostenibles, alteró el modelo minorista reacondicionando edificios antiguos para nuevas tiendas y desafió las políticas tradicionales de recursos humanos mediante la introducción de prácticas como el cuidado de niños en el lugar. Algunas de esas innovaciones crearon incertidumbre para la empresa. Por ejemplo, la Patagonia adoptó el algodón orgánico antes de que se hiciera popular, cuando era caro y difícil de conseguir. Cuando azotó una recesión financiera, los forasteros animaron a la empresa a comprar materiales más baratos. Pero el uso de algodón orgánico estaba en consonancia con sus valores, por lo que la Patagonia persistió, a pesar de los riesgos de coste y suministro, y al final aumentó sus ventas mientras que sus competidores vieron caer sus ventas.

Chouinard ha aprendido a afrontar la incertidumbre con valentía y, de hecho, a tener energía con ella, porque considera que su papel es mejorar el juego, no solo jugarlo. «Es mejor que los gerentes de una empresa que quiera existir durante los próximos 100 años tengan un cambio de amor», aconseja en su libro. «Cuando no haya crisis, el líder sabio... inventará una».

Por supuesto, cuando la incertidumbre se nos impone, a menudo necesitamos ayuda para replantear. Piense en Amy y Michael, una pareja profesional con cuatro hijos que se mudó de los Estados Unidos a Francia en 2017 por el trabajo de Michael. Cuando comenzó la pandemia, su puesto fue eliminado y, entonces, las empresas que inicialmente le prometían ofertas de trabajo empezaron a estancarse. En julio de 2020, Amy y Michael tenían previsto volar a casa a los Estados Unidos, pero tres días antes de irse seguían sin trabajo ni siquiera un lugar donde vivir. Familiares y amigos pedían actualizaciones, y sus adolescentes los arengaban: «¡Son los peores padres de la historia! ¿Cómo puede no tener ni idea de a dónde vamos ahora?»

Dos días antes del vuelo, Amy nos confió durante el almuerzo que le habían ofrecido un trabajo a Michael, pero ninguno de los dos quería que lo aceptara. «¿Deberíamos coger el pájaro en la mano?» se preguntaba en voz alta. «Siento que somos unos perdedores». La animamos a replantear. Ella y Michael estaban demostrando resiliencia y valentía explorando todos los próximos pasos posibles y esperando el correcto. ¡Qué suerte tuvieron sus hijos de tener padres lo suficientemente audaces como para saber lo que realmente querían y esperarlo! La pareja regresó a los Estados Unidos con curiosidad y coraje y, a finales del verano, habían encontrado un trabajo que les encantaba y una casa de reparaciones en un lugar divertido.

2. Prepárese para nuevos riesgos

Aunque los innovadores suelen hablar de la incertidumbre alimentaria en el desayuno, si profundiza más, descubre algunos hábitos curiosos. Cuando Paul Smith, un diseñador conocido por sus atrevidas combinaciones de colores, viaja, siempre se queda en el mismo hotel, a menudo en la misma habitación. Otros, los que hemos estudiado, reservan el mismo asiento de avión para todos los vuelos, siguen la misma rutina matutina o usan la misma ropa. Steve Jobs tenía un suministro de cuellos de tortuga negros para toda la vida.

Todos esos hábitos proporcionan equilibrio. Al reducir la incertidumbre en una parte de su vida, lo preparan para tolerar más en otras partes. Algunas personas se cimentan en relaciones estables y duraderas, por ejemplo. Como el empresario en serie Sam Yagan, uno de Hora» Las 100 personas más influyentes de Match.com y el exdirector CEO de Match.com explica: «Mis mejores amigos son de secundaria y preparatoria. Me casé con mi novia del instituto. Dada la cantidad de ambigüedad que trafico en el trabajo, sí que busco menos en otras áreas de mi vida».

También puede prepararse para la incertidumbre conociendo los tipos de riesgo a los que tiene aversión natural o afinidad. Un ejemplo ilustrativo: cuando Nathan estaba haciendo un doctorado en Silicon Valley y Susannah había creado una línea de ropa que aún no ganaba dinero, teníamos cuatro hijos que mantener y seguíamos viviendo de préstamos estudiantiles en unos pocos cientos de pies cuadrados de viviendas en el campus. Un día, en la comida, Nathan le dijo a su mentora, Tina Seelig: «Admitámoslo, si realmente tuviera valor, me convertiría en empresario, pero no tomo riesgos». Tina no estuvo de acuerdo. Explicó que hay muchos tipos de riesgos: financieros, intelectuales, sociales, emocionales, físicos,. En la situación de Nathan, evitar el riesgo financiero mediante una carrera estable como académico, sin dejar de asumir riesgos intelectuales, era una elección prudente. La lección importante es que saber qué riesgos tolera bien puede ayudarlo a ver dónde adentrarse con más audacia en la frontera, mientras que saber cuáles no lo hace le ayudará a prepararse para poder abordarlos con más confianza.

Igual de importante es que puede aumentar su tolerancia al riesgo asumiendo riesgos menores, incluso en campos no relacionados. Piense en Piet Coelewij, exejecutivo sénior de Amazon y Philips. Cuando pensó en dejar la pista corporativa para dirigir la expansión de Sonos, entonces una nueva empresa, en Europa, decidió dedicarse al kickboxing. Coelewij se describe a sí mismo como «naturalmente temeroso de la confrontación física», pero probar el kickboxing le ayudó a desarrollar sus músculos para lidiar con la incertidumbre, lo que lo hizo «más cómodo con decisiones de mayor riesgo en otros entornos con información menos completa», dice. «Una vez que esté en un ciclo de reducir el miedo y desarrollar el coraje, crea un círculo virtuoso que le permita mejorar continuamente».

3. Haga algo

Tomar medidas es una de las partes más importantes para enfrentar la incertidumbre, ya que se aprende con cada paso que da. Investigación de Timothy Ott y Kathleen Eisenhardt demuestra que los avances más exitosos se producen mediante una serie de pequeños pasos, no mediante grandes esfuerzos de apostar la granja. Empezar con modestia puede ser más eficaz y provocar menos ansiedad que intentar hacer todo a la vez.

Cuando Jenn Hyman y Jenny Fleiss, las fundadoras de Rent the Runway, tuvieron la idea de alquilar vestidos de diseñador por Internet, eran estudiantes de la Escuela de Negocios de Harvard. Pero no empezaron por escribir un plan de negocios, recaudar dinero y luego crecer lo más rápido posible. En cambio, hicieron un pequeño movimiento: confeccionaron algunos vestidos, montaron un camerino en el campus de Harvard antes de un gran baile y observaron de primera mano si las mujeres los alquilarían. Luego, un experimento tras otro, paso a la vez, crearon una empresa pública grande y exitosa.

A veces tiene que aumentar rápidamente su aprendizaje para alejar la niebla que oscurece la vista de qué hacer a continuación. Los empresarios se enfrentan a ese desafío todo el tiempo. Investigación en los aceleradores de start-up más eficaces demuestra que la mejor manera de ayudar a los fundadores a cumplirlo es hacer que hablen con el mayor número de personas, de tantos orígenes diferentes, lo más rápido posible (en lugar de guardar sus ideas para sí mismos por miedo a que alguien las robe). Los principales aceleradores a menudo obligan a los empresarios a conocer a más de 200 personas, algunas de orígenes aparentemente no relacionados, en solo un mes.

No es raro que las aportaciones invaluables provengan de rincones inesperados. El fundador de una nueva plataforma dedicada a ayudar a organizaciones benéficas, incluidas las organizaciones religiosas, inicialmente se resistió a la sesión de comentarios que su acelerador había acordado con el vicepresidente de marketing de Playboy. Para su sorpresa, el vicepresidente no solo iba a la iglesia, sino que también le dio algunos de los consejos más útiles que había recibido hasta ahora.

Por último, a medida que avance, concéntrese en los valores más que en los objetivos. David Heinemeier Hansson, creador de Ruby on Rails y cofundador de varias empresas emergentes, incluidas Basecamp y Hey.com, considera los objetivos como «opresivos» y sostiene que establecerlos ni siquiera funciona. «Que alcance los 10 millones de dólares o no, no sucede porque se lo haya fijado como objetivo», explica. Si, por el contrario, pretende cumplir sus valores (que para él incluyen codificar un buen software, tratar bien a los empleados y actuar de manera ética en el mercado), tendrá la confianza para hacer los movimientos que necesite, sin importar cómo responda el mundo, porque ha redefinido lo que significa el éxito para usted. Incluso si un gran proyecto fracasa, dice: «Todavía miraré hacia atrás en el camino, los dos años y millones de dólares que gastamos en desarrollar esta cosa, y me sentiré muy bien al respecto».

Adoptó ese enfoque cuando Apple comenzó a imponer tarifas exorbitantes en la tienda de aplicaciones en su proyecto más reciente, Hey.com, amenazando con cerrar el nuevo servicio de correo electrónico justo después de su lanzamiento. Admite que incluso él sentía ansiedad por la incertidumbre, como lo haría cualquier otro. Pero su enfoque en los valores, más que en los objetivos, en particular, en la equidad en la industria de la tecnología, «nos dio libertad para hacer todo» luchando, dice. Su situación se convirtió en un punto de encuentro para los empresarios y la libertad de prensa que resultó se convirtió en «la mejor campaña de lanzamiento que podríamos haber imaginado».

4. Manténgase

Según Ben Feringa, que ganó un Premio Nobel de Química por su trabajo en máquinas moleculares que algún día podrían alimentar nanobots que reparan las tuberías de su casa o mantienen las enfermedades fuera de la sangre, el descubrimiento científico solo ocurre cuando se enfrenta a la incertidumbre. Eso significa, dice, que tiene que «ser resiliente para manejar la frustración que conlleva». Su enfoque incluye tanto la higiene emocional (atender las emociones, como si se tratara de una herida física) para que no se conviertan en dudas paralizantes o reflexiones improductivas) como comprobaciones de la realidad (en las que reconozca que el fracaso es solo una parte del proceso).

Feringa admite que fallar duele y que se permite sentirse frustrado, aunque sea por unos días. Pero luego se detiene y pregunta: ¿Qué información puedo extraer de esto? ¿Cuál es el siguiente paso en el que puedo trabajar? Se dé cuenta o no, está adoptando uno de los muchos lentes que pueden ayudar a la gente a reformular los contratiempos, como el lente del aprendizaje (lo que puede aprender de ellos), el lente de la gratitud (lo que todavía tiene, no lo que perdió), el lente del tiempo (simplemente no es el momento adecuado ahora, pero eso no significa que no lo sea nunca), y nuestro favorito: la lente de los desafíos (solo se convierte en el héroe enfrentando obstáculos).

Otra práctica que los científicos, creadores y empresarios que hemos estudiado utilizan para mantenerse es centrarse en las personas y las cosas que tienen significado para ellos. Puede superar cualquier cosa, no solo el miedo a las posibles pérdidas, sino el dolor de las reales, si se aferra a lo que realmente importa.

Tomemos a Jos y Alison Skeates, una pareja británica que lanzó una pequeña cadena de joyerías con nuevos diseñadores. Habían abierto ubicaciones en tres barrios de Londres, Clerkenwell, Notting Hill y Chiswick, todo mientras criaban a sus dos hijas pequeñas. Luego ocurrió una serie de desastres. Primero, la construcción alrededor de la tienda de Notting Hill cortó el tráfico peatonal. Luego, la crisis financiera de 2008 aplastó las ventas y, lo que es peor, a Alison le diagnosticaron una forma agresiva de cáncer. Tuvieron que cerrar dos tiendas y declararse en quiebra. Pero sortearon esas tragedias recordando que su amor y su familia eran más importantes que el negocio.

Lentamente, la salud de Alison mejoró y el cáncer entró en remisión. Finalmente, relanzaron la tienda de Clerkenwell, reembolsaron a todos sus antiguos acreedores e incluso ganaron un premio por ser la boutique de joyas del año del Reino Unido. También descubrieron una búsqueda nueva y más significativa: convertirse en uno de los primeros certificados del Reino Unido B-corp talleres de joyería, liderando el camino en prácticas sostenibles.

En última instancia, su cambio a joyas sostenibles los fortaleció a ellos y a su negocio. Recientemente, Jos volvió a la escuela para obtener un máster en sostenibilidad. Más de 30 años fuera de la escuela, dudaba seriamente de que pudiera cumplir con las rigurosas exigencias de lectura y escritura del programa mientras seguía dirigiendo la tienda. ¿Cuál es la ventaja de esta incertidumbre? «Lo que he aprendido ha sido muy interesante e inspirador, y nuestras ventas han aumentado», dice. Aunque él y Alison no construyeron el imperio de la joyería elegante que habían imaginado, sus vidas son más felices y ricas en este lado de muchos desafíos.

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La resiliencia (poder soportar un golpe y mantenerse de pie) es importante. Pero defendemos algo más: aprender a transformar la incertidumbre en oportunidad. La única forma de que cualquiera de nosotros aproveche nuevas posibilidades es a través de la puerta de lo desconocido. Y no tiene que ser un proceso doloroso si cree en su capacidad para navegarlo. Esperamos que pueda utilizar nuestros consejos para transformar su relación con el cambio e inspirar a otros a hacer lo mismo.

Nota del editor: Nathan Furr y Susannah Harmon Furr son los autores de La ventaja de la incertidumbre (Harvard Business Review Press, 2022), de la que se adaptó este artículo.

A version of this article appeared in the July–August 2022 issue of Harvard Business Review.